Découverte d’une bactérie qui raffole du plastique

Des scientifiques ont créé une enzyme mutante qui détruit les bouteilles de boissons en plastique et cela par accident. La percée pourrait aider à résoudre la crise mondiale de la pollution plastique en permettant pour la première fois le recyclage complet des bouteilles.

Environ 1 million de bouteilles en plastique sont vendues chaque minute autour du globe et, avec seulement 14% de recyclage, beaucoup finissent dans les océans où elles ont pollué les parties les plus reculées de la terre, nuisant à la vie marine et potentiellement aux personnes qui mangent des fruits de mer.

Découverte accidentelle

La nouvelle recherche a été stimulée par la découverte en 2016 de la première bactérie qui avait naturellement évolué pour manger du plastique, dans une décharge au Japon. L’équipe internationale a ensuite ajusté l’enzyme pour voir comment elle avait évolué, mais des tests ont montré qu’ils avaient par inadvertance amélioré la molécule pour décomposer le plastique PET (polyéthylène téréphtalate) utilisé pour les bouteilles de boissons gazeuses.

 

L’enzyme mutante prend quelques jours pour commencer à décomposer le plastique, beaucoup plus vite donc que les siècles nécessaires dans les océans. Mais les chercheurs sont optimistes quant au fait de pouvoir encore accélérer ce procédé et en faire un processus viable à grande échelle.

« Ce que nous espérons faire, c’est d’utiliser cette enzyme retransformer le plastique dans sa forme d’origine, c’est-à-dire, le recycler en plastique. », a déclaré John McGeehan, professeur à l’université de Portsmouth au Royaume-Uni « Cela signifie que nous n’aurons plus besoin de déterrer plus de pétrole et, fondamentalement, cela devrait réduire la quantité de plastique dans l’environnement. »

À l’avenir

Les enzymes industrielles sont largement utilisées dans les poudres à laver et la production de biocarburants, par exemple. Ils ont été conçus pour fonctionner jusqu’à 1 000 fois plus rapidement en quelques années, le même délai est envisagé par McGeehan pour l’enzyme mangeuse de plastique.

Le professeur Adisa Azapagic, de l’Université de Manchester au Royaume-Uni, a reconnu que l’enzyme pourrait être utile, mais a ajouté : « Une évaluation complète du cycle de vie sera nécessaire pour s’assurer que la technologie ne résout pas un problème environnemental aux dépens des autres formes de vie. »

Oliver Jones, chimiste à RMIT University à Melbourne en Australie a, quant à lui, déclaré : « Il reste encore beaucoup à faire avant de pouvoir recycler de grandes quantités de plastique avec des enzymes, et il serait peut-être préférable de réduire la quantité de plastique produite en premier lieu. Mais c’est certainement un pas dans la bonne direction. »

 

Source : RTBF


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